撮影:北川外志廣、読売新聞写真部
2020年の1月2日・3日に行われる第96回の箱根駅伝は、前回、初優勝を飾った東海大、強豪校の青山学院大、東洋大、駒沢大、前哨戦の出雲駅伝を制した国学院大が「5強」と呼ばれ、激しい優勝争いが予想されます。

安定した実績を残している法政大、躍進著しい東京国際大が「5強」の一角を崩すことができるのか、さらに前身の東京高等師範学校時代に第1回大会で優勝した筑波大が26年ぶりの箱根路にどんな足跡を残すのか、見どころは尽きません。

実力と精神力を兼ね備え、スランプすらも糧にして、チーム全体を牽引する者が駅伝のエースとなります。『箱根駅伝ガイド決定版2020』(読売新聞社・編)では、群雄割拠といわれる今大会で、自らの限界に挑戦し、箱根路の記録を塗り替えようとするエースたちを取材しました。今回取り上げるのは、国学院大学4年生の浦野雄平選手です.

※『箱根駅伝ガイド決定版2020』(読売新聞社・編)「“戦国駅伝”に挑むエースたち」から一部抜粋

強烈な向上心を原動力に

前回の箱根は5区で区間新の快走。それでも「満足していない。まだ上がある」。強烈な向上心を原動力に、学生界トップクラスのランナーへと成長した。

『箱根駅伝ガイド決定版2020』読売新聞社・編

今季はトラックで飛躍した。5月の関東インカレでは2部5000メートル6位、1万メートル4位でともに日本人トップ。7月の記録会では5000メートルで吉田圭太(青学大3年)ら他校の主力級を抑えて13分45秒94を記録した。1月に出した1万メートル28分25秒45とあわせて、国学院大記録を塗り替えた。

駅伝シーズンも前評判通りの力を発揮。出雲は3区で吉田、相沢晃(東洋大4年)らと競り合い、区間3位で初優勝に貢献。しかし全日本では、2区で区間2位ながら、チームは7位に終わった。「区間賞も取れず、チームに勢いを与えられなかった」と悔しさを隠さなかった。

中学までは野球部で「2番セカンド」が定位置。甲子園を目指していた球児が、地元の駅伝大会で区間賞に輝き、自分の可能性に気づいた。「箱根駅伝に出る」と母に約束し、富山商高から陸上に転向した。高校時代は目立った成績はなかったが、大学でメキメキと力を付けた。